CHINE : Une épidémie bactérienne a infecté des milliers de personnes après une fuite dans une usine pharmaceutique

Plusieurs milliers de personnes dans le nord-ouest de la Chine ont été testées positives pour une maladie bactérienne, ont déclaré mardi les autorités lors d’une épidémie causée par une fuite dans une société biopharmaceutique l’année dernière.

La Commission de la santé de Lanzhou, la capitale de la province du Gansu, a confirmé que 3 245 personnes avaient contracté la maladie de la brucellose, qui est souvent causée par le contact avec du bétail porteur de la bactérie brucella.

1401 autres personnes ont été testées comme étant initialement positives, bien qu’aucun décès n’ait été signalé, a déclaré la Commission de la santé de la ville. Au total, les autorités ont testé 21 847 personnes sur les 2,9 millions d’habitants de la ville.

La maladie, également connue sous le nom de fièvre de Malte ou fièvre méditerranéenne, peut provoquer des symptômes tels que maux de tête, douleurs musculaires, fièvre et fatigue. Bien que ceux-ci puissent s’atténuer, certains symptômes peuvent devenir chroniques ou ne jamais disparaître, comme l’arthrite ou le gonflement de certains organes, selon les Centers for Disease Control and Prevention (CDC) des États-Unis .

La transmission interhumaine est extrêmement rare, selon le CDC. Au lieu de cela, la plupart des gens sont infectés en mangeant des aliments contaminés ou en respirant la bactérie – ce qui semble être le cas à Lanzhou.

Cette épidémie est due à une fuite à l’usine pharmaceutique biologique de Zhongmu Lanzhou, survenue entre la fin juillet et la fin août de l’année dernière, selon la commission de la santé de la ville. Lors de la production de vaccins contre Brucella à usage animal, l’usine utilisait des désinfectants et assainissants périmés – ce qui signifie que toutes les bactéries n’ont pas été éradiquées dans les gaz résiduaires.

Ces gaz résiduaires contaminés ont formé des aérosols contenant les bactéries – et se sont répandus dans l’air, transportés par le vent jusqu’à l’Institut de recherche vétérinaire de Lanzhou, où l’épidémie a frappé pour la première fois.

Les gens de l’institut ont commencé à signaler les infections en novembre, et cela s’est rapidement accéléré. À la fin du mois de décembre, au moins 181 personnes de l’institut avaient été infectées par la brucellose, selon l’ agence de presse officielle chinoise Xinhua.

D’autres patients infectés comprenaient des étudiants et des membres du corps professoral de l’Université de Lanzhou; l’épidémie s’est même propagée dans la province du Heilongjiang, à l’extrême nord-est du pays, où 13 cas positifs avaient travaillé dans l’institut vétérinaire en août, a rapporté Xinhua à l’époque.

Dans les mois qui ont suivi l’épidémie, les autorités provinciales et municipales ont ouvert une enquête sur la fuite à l’usine, selon la Commission de la santé de Lanzhou . En janvier, les autorités avaient révoqué les licences de production de vaccins pour l’usine et retiré les numéros d’approbation des produits pour ses deux vaccins contre la brucellose. 

Un total de sept numéros d’approbation de produits pharmaceutiques vétérinaires a également été annulé dans l’usine.

En février, l’usine a présenté des excuses publiques et a déclaré qu’elle avait “sévèrement puni” huit personnes jugées responsables de l’incident. Il a ajouté qu’il coopérerait avec les autorités locales dans les efforts d’intervention et de nettoyage, et qu’il contribuerait à un programme d’indemnisation pour les personnes touchées.

La Commission de la santé de Lanzhou a également annoncé dans son rapport mardi que 11 hôpitaux publics fourniraient des bilans de santé gratuits et réguliers aux patients infectés. Le rapport n’a pas fourni de détails supplémentaires sur l’indemnisation des patients, sauf qu’il serait lancé par lots à partir d’octobre.

La brucellose était beaucoup plus courante en Chine dans les années 80, bien qu’elle ait depuis diminué avec l’émergence de vaccins et une meilleure prévention et lutte contre les maladies. Pourtant, il y a eu une poignée d’épidémies de brucellose dans le monde au cours des dernières décennies; une épidémie en Bosnie a infecté environ 1 000 personnes en 2008, provoquant l’abattage de moutons et d’autres animaux infectés.

Aux États-Unis, la brucellose a coûté des milliards de dollars au gouvernement fédéral et à l’industrie de l’élevage. Environ 60% des bisons femelles du parc national de Yellowstone sont porteurs de la bactérie, selon les autorités du parc national.


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