STRATOLAUNCH : Premier vol du plus grand avion du monde de tout les temps (Vidéo)

L’avion de 117 mètres d’envergure est entré dans le livre des records avec son premier vol samedi 13 avril. Mais l’avenir de cet appareil unique, dédié à envoyer des fusées en orbite, est plus qu’incertain.

Y’a t-il une malédiction qui pèse sur les prétendants au titre du plus gros avion au monde? L’immense Stratolaunch, dont l’envergure dépasse de presque 50% celle d’un A380, aura-t-il une carrière commerciale plus réussie que celle du gros-porteur européen, dont Airbus a annoncé l’arrêt de la production en février 2019? Finira-t-il au fond d’un hangar après son premier vol, comme le Spruce Goose du milliardaire américain Howard Hughes, précédent détenteur du record de la plus grande envergure au monde? Les Britanniques n’eurent pas beaucoup plus de succès avec leur projet de plus gros avion de ligne dans les années 1940, le Bristol Brabazon, dont l’envergure dépassait celle d’un 747 mais qui ne trouva jamais d’acheteur et ne dépassa jamais le stade de prototype.

Une vitesse de 304 km/h

L’avion Stratolaunch a décollé de l’aéroport et «spatioport» de Mojave, en Californie, à 06H58 heure locale, et est resté en l’air pendant deux heures et demie, a annoncé la société dans un communiqué dimanche.

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Jusqu’à présent, l’avion n’avait fait que des essais de roulage au sol. La vitesse maximale durant le vol a été de 304 km/h (189 miles par heure, selon Stratolaunch), et l’avion est monté jusqu’à 17 000 pieds, soit 5 182 mètres.

Un avenir incertain

«Quel premier vol fantastique», s’est félicité le directeur général de Stratolaunch, Jean Floyd. «Le vol d’aujourd’hui fait avancer notre mission de proposer une solution alternative flexible aux systèmes de lancement au sol». L’envergure de l’engin, 117 mètres, est plus grande qu’un terrain de football. Un Airbus A380 mesure 79,75 mètres d’envergure. Stratolaunch était financée par un cofondateur de Microsoft, Paul Allen, afin de devenir un nouvel acteur du marché des lancements de petits satellites. Mais le décès de M. Allen, en octobre 2018, rend incertain l’avenir du Stratolaunch.

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