Découverte d’une mystérieuse planète au-delà de notre système solaire

Un objet céleste près de douze fois plus grand que Jupiter a été découvert flottant dans l’espace à environ vingt années-lumière de la Terre. D’après les astrophysiciens, il s’agirait d’un objet libre de masse planétaire, soit un objet possédant la masse d’une planète mais qui n’est gravitationnellement attaché à aucune étoile ou naine brune. Il erre donc dans l’espace comme un objet indépendant.

« SIMP J01365663 + 0933473 » : c’est le nom compliqué choisi par les astronomes pour nommer l’astre identifié dès 2016 par le Very Large Array, un radiotélescope installé au Nouveau-Mexique. Au départ les astronomes ont cru être face à une naine brune, une étoile trop peu massive pour qu’en son cœur se déclenchent les réactions nucléaires susceptibles de « l’allumer » et de la faire briller durablement. Mais de nouvelles observations indique qu’il s’agirait en fait d’une planète de 12 fois la masse de Jupiter. La différence entre les deux reste tout de même assez mal définie.

Planète errante ou étoile ratée ?

C’est principalement la masse qui permet de faire le distinguo entre une naine brune et une planète errante : les astronomes utilisent comme règle générale la masse sous laquelle la fusion du deutérium n’est plus possible, connue sous le nom de « limite de combustion du deutérium ». Elle équivaut à environ 13 fois la masse de Jupiter or les nouvelles mesures faites par le VLA estime celle de SIMP à 12,7 fois celle de Jupiter. L’objet se situe donc à la limite entre une planète et une naine brune et sa classification pourrait évoluer avec d’autres observations plus précises à l’avenir. SIMP est également remarquable par la présence d’un intense champ magnétique l’entourant qui est 200 fois plus important qu’autour de Jupiter. Son intensité ne s’explique pas encore mais les auteurs de l’étude qui est publiée dans The Astrophysical Journal estiment qu’il pourrait être produit par des interactions entre la planète et une ou plusieurs lunes.

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